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时间:2018-07-27 17:25:21  来源:  作者:

狂蟒之灾---中生代巨蛇

蛇在中国文化中一直有着特殊的地位,而体型硕大的巨蛇更是被披上了神秘莫测的面纱。蛇既有神格、又有妖格,所以由巨蛇修炼成精的白素贞虽然心地善良,但还是被“不懂爱”的法海作为妖孽压在了雷峰塔下。
巨蛇不仅存在于神话传说和我们的梦魇中,还实实在在的生活在地球上,它们的历史甚至可以追溯到遥远的恐龙时代。在蛇年到来之际,本文将向大家介绍那些消失了的巨大中生代古蛇。

巨蛇出没的晚白垩世
蛇类是爬行动物中最后进化出来的一个家族,其在生物学中的单位是亚目。蛇的祖先是长有四条腿的蜥蜴,到晚白垩世早期,它们的四肢慢慢退化消失,但是构造独特的骨骼和肌肉却为其带了匪夷所思的灵活度和敏捷度。让人不敢相信的是,蛇类和著名的沧龙有着很近的亲缘关系,不过与沧龙在海洋中的急速扩张和称霸相比,已经失去四肢的蛇类前进的步伐好像稍微慢了一点儿。

不过经过千百万年的努力,蛇类终于在晚白垩世晚期的冈瓦纳大陆上争得了一席之地,某些体型较大的家伙甚至于威胁到恐龙的生存。除了当时在海洋中生存的古杯蛇类(Palaeophids),晚白垩世晚期几乎所有的蛇类都属于巨蛇科(Madtsoiidae)。
巨蛇科属于蛇亚目(Serpentes)之下的真蛇下目(Alethinophidia)中,是蛇亚目中非常原始的类群,与今天的蛇类有着明显的区别。目前巨蛇科内共有13个属、超过20个种,它们的化石在南美洲、非洲、印度、澳洲和欧洲南部被发现。虽然巨蛇科最早出现于中生代的白垩纪时期,但是该科中有4个属生存在新生代,还有3个属内的不同种有的生存于中生代、有的生存于新生代。巨蛇科内最著名的成员包括有:玛德松那蛇(Madtsoia)、古裂口蛇(Sanajeh)、非洲巨蛇(Gigantophis)、天蛇(Yurlunggur)、沃那比蛇(Wonambi)等。
在巨蛇科内生存于中生代的9个属内,玛德松那蛇最有特色,不但其属下4个生活与晚白垩世的种几乎遍布整个冈瓦纳大陆,而且还包含了中生代体型最大和最小的蛇类,体长从1米直到8米。在上文描写的马达加斯加玛德松那蛇(Madtsoiamadagascariensis)便属于玛德松那蛇属,是目前已知中生代体型最大的蛇类。根据巨蛇科的分布和发现数量来看,到晚白垩世时期它们已经是南半球非常繁荣的动物类群,一些属种甚至通过陆桥进入了北半球。

吞龙巨蛇
巨蛇科有许多独有的特征,包括有:前段脊椎中出现了椎体下突 (Hypapophyses),中后段脊椎上有一个发育良好的血管脊(haemal keel),所有脊椎骨上都有孔等等。不过巨蛇科最特别的还是传统头骨结构,其限制了它们进食能力的发挥。
我们都知道今天的蛇有一个独门绝技,那就是可以吞下比自己身体还要粗大的食物,而这个绝技的秘诀就在它们的头骨结构上。蛇的方骨与下颌骨之间有一个活动幅度很大的关节相连,当它张大嘴的时候这个关节会竖起来,下颌骨会出现短暂的脱臼状态,其咽喉部会扩大,可以保证巨大的食物进入身体内。不过巨蛇科却没有这个结构,那它们又怎么能吞下恐龙呢?答案可以追溯到上世纪80年代在印度的发现:
1984年,印度地质调查局的地质学家莫哈贝(D.M. Mohabey)正在印度西北部德霍里邓格里村(Dholi Dungri)上白垩统拉米塔组(Lameta Formation)地层考察。莫哈贝在地层中发现了一窝恐龙蛋,让他兴奋的是其中还有一些小骨头,包括有脊椎骨、肋骨和四肢骨等,这是刚刚孵化出来的小恐龙!这窝珍贵的恐龙蛋化石被莫哈贝带回地质调查局,并被保存起来。

1989年,古生物学家耆那(S.L.Jain)在检视发现于拉米塔组的恐龙蛋时重新研究了之前莫哈贝发现的那窝恐龙蛋,他指出那些恐龙的“脊椎骨”应该属于某种人们尚不知晓的中生代蛇类。不过耆那在发表了自己的看法之后就没有继续深入研究,这让他与一项重要的发现失之交臂。
2001年,美国密歇根州立大学的古生物学家威尔逊(J. A. Wilson)在看到耆那的观点后对这窝恐龙蛋产生了兴趣。在对化石进行的细致的研究后,威尔逊指出这组化石中有两枚完整的恐龙蛋、一枚破碎的恐龙蛋、一只刚出生的小恐龙,还有一条盘绕在恐龙蛋周围的蛇!这条蛇后来被命名为印度古裂口蛇(Sanajeh indicus),属于巨蛇科。印度古裂口蛇的发现向我们展示了巨蛇科动物是怎样吞食恐龙的。
由于没有特殊的关节存在,巨蛇科动物无法吃掉体型较大的恐龙,它们的食物主要是小型的恐龙及其他动物。体长3.5米的印度古裂口蛇会在孵化季节来到产卵地,它们会耐心的等待,然后将刚出生的小恐龙吃掉。从化石上看,印度古裂口蛇的食物是体长0.5米的巨龙类幼龙,虽然这些小家伙成年后体长能够达到30米,但是印度古裂口蛇是不会给它们机会的。
如果3.5米长的印度古裂口蛇可以吃掉体长0.5米的小恐龙,那么8米长的马达加斯加玛德松那蛇就能够吃掉体型更大的动物,其中就包括未成年或是成年的小型恐龙。所以虽然没有“裂口神功”,但是中生代的巨蛇们依然可以威胁到恐龙的安全。


长寿的巨蛇科
在巨蛇科出现后不久,地球上的生命就遭遇到了白垩纪晚期生物大灭绝。在这场大灾难中,恐龙等许多大型动物都消失了,但是巨蛇科动物却凭借其低消耗的特性成功的度过了大灭绝,并迅速在新生代的地球上夺得一席之地。在哺乳动物大型化之前,许多巨蛇科成员长得越来越大,并且占据了其生存世界中顶级掠食者的位置,其中的非洲巨蛇体长更是超过10米,成为巨蛇科中体型最大的成员。
后来随着地球气候的变化和哺乳动物的崛起,巨蛇科渐渐衰落了。不过孤立的澳洲大陆对于它们来说却是一片世外桃源,属于巨蛇科的天蛇和沃那比蛇就生活在这里,其中的沃那比蛇更是生存到距今大约5万年前。这种体长6米的大蛇曾经与登上澳洲大陆的原始人类相遇,并且在与人类的冲突中给对方留下了深刻的印象。由于人类的捕杀及对当地自然环境的改造,最终沃那比蛇灭绝了,而巨蛇科长达7000万年的血脉也就此断绝。

虽然巨蛇科灭绝了,但是在许多民族的传说神话中都可以看到它们的影子。这群诞生于中生代末期的爬虫以其特殊的身体结构称霸淡水与陆地的交界处,它们曾经与恐龙生活在一起,并且凭借着独有的缠杀绝技捕食恐龙。今天通过埋藏在地下的化石我们正逐渐揭开中生代巨蛇的神秘面纱,巨蛇出没,恐龙当心!

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